Interview/Entrevista: Chico Chavez of Guayaba

fdlc copyChico Chavez is a master percussionist, drummer, music director, and visual artist born in the well-known artistic neighborhood of Monserrat “Cuartel Primero” in Lima, Peru. His innovative techniques and unique sound are the result of thirty years of study with master Afro-Peruvian musicians, fused with his dedication in learning and exploring music roots and world rhythms. His passion for music and dedication to the arts has helped him become a leading figure in Latin music, specifically the genre of ‘chicha’. Chico will be one of eight performers during the closing night of the Festival de las Calaveras, a co-presented show put on by The Cedar Cultural Center and Tlalnepantla Arts/Zenteotl. Tickets are $12 advance/$15 day of show, and available at thecedar.org.

We spoke to Chico in advance of Festival de las Calaveras on Saturday, November 5th.

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Chico Chavez es un maestro de la percusión, director musical, y artista visual nacido en el vecindario artístico de Monserrat “Cuartel Primero” en Lima, Perú. Sus técnicas innovadoras y sonido único son el resultado de treinta años de estudio con maestros de la música Afro-Peruana, fusionado con su dedicación a aprender y explorar sus raíces musicales y el mundo del ritmo. Su pasión por la música y dedicación al arte lo ha convertido en una figura prominente de la música latina, específicamente el género de la ‘chicha’.  Chico será uno de los ocho artistas que se presentarán en la noche de clausura del Festival de las Calaveras, un evento organizado por The Cedar Cultural Center y Tlalnepantla Arts/Zenteotl. Entradas estarán disponibles a 12$ por adelantado/15$ el día de la presentación; disponibles también en thecedar.org.

Tuvimos una entrevista con Chico previamente al concierto.

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Q: Talk to me about yourself; what was your childhood music, your favorite artists; what inspires you to create music now?

A: I began playing when I was a young boy, I was about… eight , ten years old, approximately. I have accumulated different musical experiences from the moment I began making music. I began playing rock when I was about twelve or thirteen years old and afterwards I continued exploring different music styles. My father worked as a music and events businessman; he traveled a lot and I would go with him; so that influenced me as well. Being around music at that age influenced me a lot. I also grew up in a neighborhood full of music; ever since I was very young I was surrounded by that world. I loved the ‘trova’, it’s one of the musical genres that has influenced me the most. I began to listen to poetry transformed into music at a very young age and I also began to compose my own music with a experimental rock band I had, and I worked on that until I was about fifteen. Afterwards I continued playing with the band but I was also playing at a more national level. I was playing traditional Peruvian music with the more common latin dance music; salsa, cumbia, afro-peruvian music, and yeah, I’ve always loved music.

I’m also an artist, I actually studied fine arts. And from the moment I moved to the United States I stopped painting because I felt something very peculiar; I had a hard time finding that urge to paint that I used to have when I lived in my country. I don’t know if it was because I was adapting to a new reality, or maybe because it made me feel very alone, because visual arts can make you feel very isolated. It makes you focus on what’s inside. But music is more collective. Music brings you closer to other people, but visual arts focuses on what’s inside, and I didn’t want to be focused on myself anymore, because I actually wanted to feel something more collective so, as as result, I decided to pay more attention to my music.

I know I still have a lot to learn, but I feel like I am on the road to transcend, and that is what I want to do; I want to transcend. I want to leave a legacy, I want to influence other generations. It’s like a mission, like something you feel; it’s what I feel, at least. What I want to do is share what I know; create and form new artists, new musicians, and help them cultivate the love for music. And respecting above all, people’s roots; because, no matter what your goals are, first you need to know yourself. Know who you are; where you come from, what is your tribe, what you are. After that, you explore, but only after you know your musical identity according to your roots. And we, as latin americans, have the duty to know ourselves, our race, our heritage. That is what I think we need to inspire in the new generation of artists. We are a mosaic of things. We are a salad of things. Ethnicity and race aren’t blocks or boxes that are sealed with a tag; we have things from all over the world in us. In the end, we are all connected. That is what I’m trying to promote, living here, in a land that is not my land. But, slowly, it is becoming my land.

¿Háblame un poco de ti mismo; cómo era la música de tu infancia, cuáles eran tus artistas favoritos; que te inspira a crear musica ahora?

Empecé a tocar música cuando era muy niño, tenía como… ocho, diez años más o menos. He tomado diferencias experiencias musicales desde que empecé. Empecé a hacer rock cuando tenía como 12 o 13 años y luego como fui explorando diferentes estilos de música. Mi papá trabajó como empresario de música y eventos; viajaba y yo iba con él. Eso me influenció mucho. También crecí en un vecindario donde había mucha música, entonces desde pequeño estuve alrededor de todo eso. Me gustaba mucho la trova, es uno de los géneros de música que más me influenciaron de pequeño, empecé muy joven a escuchar lo que es poesía hecha música y empecé a componer, también, música mía, con un grupo que tuve que tocaba como un rock experimental, y eso fue más o menos como hasta los 15 años. Después seguí tocando con el grupo pero tambien empeze a tocar en grupos a nivel nacional. Yo tocaba música tradicional de Perú con la música latina que siempre bailamos; salsa, cumbia, música afroperuana, y nada, siempre he amado la música.

Yo soy pintor de carrera, estudié artes plásticas. Y desde que me mude a Estados Unidos deje de pintar porque me vino una cosa extraña; me resultaba difícil encontrar esa hambre de pintar, que yo tenía cuando vivía en mi país. No sé si era porque estaba acostumbrándome a una nueva realidad, y creo que eso me hacía sentir muy solo, porque el arte visual como que te aísla. Te hacer ser más dentro de ti. Pero la música es más colectiva. Entonces la música te acerca a las demás personas, entonces, yo no quería estar dentro de mi más, porque más bien lo que quería era sentir algo más colectivo. Como resultado, le di énfasis mas a mi música.

Sé que tengo mucho que aprender aún, pero yo siento que estoy en el camino a trascender, y eso es lo que quiero; quiero trascender. Quiero dejar un legado, quiero influenciar otras generaciones. Es como una misión, como algo así que uno siente; es lo que yo siento por lo menos. Lo que quiero es compartir lo que se; crear y formar nuevos artistas, nuevos músicos, y que cultiven ese cariño por la música. Y respetando sobre todo las raíces; porque, no importa las propuestas que hagas, primero tienes que conocerte a ti mismo. Saber quién eres tú;  de dónde vienes tú, cuál es tu tribu, que eres tú. Luego de eso, exploras, pero ya sabiendo tu identidad musicalmente de acuerdo a tus raíces. Y todos como latinoamericanos, tenemos como un deber de conocer lo que somos, lo que es nuestra raza, nuestra herencia. Eso es lo que yo creo que hay que formar en los nuevos artistas.  Que entiendan eso. Somos un mosaico de cosas. Somos una ensalada de cosas. La etnicidad y las raíces no son bloques o cajas que están selladas con una etiqueta; tenemos un poco de acá y de allá. Todos estamos al final conectados. Eso es lo que trato de promover, viviendo aquí, en una tierra que no es mi tierra. Pero poco a poco la estoy haciendo mi tierra.

Q: What are the musical aspects that are prominent in your music, what influences do you have from other genres?

A: My band is a tribute to ancient music. The music I grew up with. In Lima, this music was created by immigrant’s children (within the same country) from the mountain and the jungle moving towards the coast, especially the capital. It is a fusion of andean rhythms, as well as from the jungle, but influenced by other currents. The cumbia (Colombian), guaracha (Cuban), and 70s rock, which was the predominant music at the time, and was called psychedelic. In that time, the stars were Hendrix and Santana, who brought the first efects on guitar to music. All the bands that were famous at the time influenced this youth that was living in the capital, but were not from the capital. They formed their own music, which was a new genre; it was called ‘chicha’. Truly, chicha is a fusion. It is not a pure style; it has elements from creole music, cumbia, rock, guaino, jungle music, and more. The andean harp was reflected in this music through the electric guitar. The sounds are similar, but the effect is different. Something new came out of this, a new product. That music was marginalized and discriminated against precisely because the Lima of back them was a city with a lot of classism, discrimination, and division. They were never given the opportunity to show they work. As a result, they began conducting concerts underground; in forgotten places or in a beach/parking lot; they would rent the space and play there. They began to form their own body of followers, of admirers. The movement of ‘chicha’ was formed. The name comes from the Inca’s drink.

Many years went by; the older generations passed away and the younger generations took control. Nowadays in Lima, there are millions of groups that play music that is tropical andean, tropical amazonian, etc, which belong to the ‘new cumbia of Peru’, which is the ‘chicha’. In Lima, all of this has happened, therefore discrimination is no longer a problem. It is no longer marginalized. Now the music is everywhere. So what I, living here, want to do is make sure that the music is shared so people here can hear it as well. Because we are in a different word than them; what is made in Lima doesn’t always reach the USA. So, what I want to do with my band is create that popular music here as well. As a new project, because music knows no borders.

¿Cuales son los aspectos musicales que resaltan en tu propia música, qué influencias tienen de otros géneros?

Mi banda es un homenaje a la música antigua. La música con la que crecí. En la ciudad de Lima, esta música fue creada por los hijos de los inmigrantes (dentro del mismo país) de la sierra y la selva a la costa, sobre todo a la capital. Es una fusión de ritmos andinos, de la selva, pero influenciados por otras corrientes. La cumbia (Colombiana), guaracha (Cubana), y el rock de los 70s, que era la música que en ese momento predominaba, que le llamaban psicodélica. En esa época era Hendrix y Santana, que eran los que trajeron los primeros efectos que habían en la guitarra. Todos los grupos que hubo en esa época influenciaron a este grupo de jóvenes que estaban en la capital, pero no eran de la capital. Ellos formaron su propia música, que era una nueva propuesta; que se llamaba ‘chicha’. Realmente la chicha es una fusión. No es un estilo puro; tiene elementos de la música criolla, cumbia, rock, del guaino, la música selvática y mas. Lo que es el harpa en la música andina se reflejó con la guitarra eléctrica. Los sonidos son similares, pero obviamente el efecto es diferente. Salió algo nuevo, un nuevo producto. Esa música fue marginada y discriminada justamente porque la Lima de aquel entonces era una ciudad donde había mucho clasismo, discriminación, y división. No les daban oportunidad de poder mostrar sus propuestas. Entonces empezaron a hacer sus conciertos clandestinamente; en lugares olvidados o agarraban una playa/estacionamiento, la alquilaban y tocaban ahí. Empezaron a formar sus propios seguidores, sus propios admiradores. Se formó este movimiento de fiesta ‘chicha’. Que el nombre viene de la bebida de los Incas.

Pasaron los años, y empezaron a tomar cuerpo. Pasaron las generaciones más antiguas y la generación joven tomó control. Ahora en la actualidad en Lima, hay millones de grupos de música tropical andina, tropical selvática, etc, de la ‘nueva cumbia de Perú’ que puede ser llamada ‘chicha’. En Lima ya se ha realizado todo entonces ya no existe esa discriminación. Ya no es marginado. Ahora está por todos lados. Entonces lo que yo viviendo aquí he querido es que esa música sea compartida y aquí también la puedan conocer. Porque estamos en un mundo aparte de allá, y las cosas de allá no llega aquí. Entonces, eso es lo que yo quiero, con mi grupo quiero hacer popular esta música aquí también. Como una nueva propuesta, porque la música no tiene fronteras.

Q: I understand you work with various groups, including Guayaba. What are your plans with Guayaba or individually or with other bands for the future?

A: My plans are not restricted to my bands. I have two bands; Guayaba and Duende. My bands are musical proposals that show my art. But I, as an individual, want to create a new generation of musicians with other values and ideas. Musicians that are able to understand the different musical languages that exist in other places. People do not realize but the musical scene is changing, and it will keep changing, because the same is happening here. The latin immigrants have children, and these children will grow up, and what happened in Peru will happen here. Everything is fusing. The separation is ending. We are transitioning into a new era where we are all connected.

I would also like to have a school of music with a focus on percussion and rhythm. There is no school that teaches rhythm, it doesn’t exist. Nor does it exist in Peru. Because many of the elements of percussion are learned on the street. Its one of the musical forms that is not organized. IT doesn’t exist; workshops exit, clinics exist, but nothing else. To form this percussion school is one of my dreams. To teach people how to get rhythm out of anything. How to learn to understand the texture of music. When you understand the texture of music, and the colors of music, you can create a rhythm for anything.

And well, I want to continue recording and learning. I want to leave many things; leave a legacy. Share what I know. Continue living; yes. And fight to be happy. Everyone fights to be happy, and I think that’s the most important thing; being happy with what you do. In whatever form that is. What I feel when I am on stage, is indescribable. It’s a rich and intense energy. It makes you feel at peace with yourself. That feeling, when I am with an instrument and I am playing, is the same feeling I had when I was a teen, a kid, and that has not changed. It is incredible. Other things change but not that. The feeling of playing. Because you are happy when people enjoy what you have to offer. There is no art that is only for oneself, there isn’t. Art is made to be shared. And if you do not share your art, then you are not an artist.

Entiendo que trabajas con varios grupos, incluyendo a Guayaba; ¿cuáles son tus planes con Guayaba o individualmente o con otros grupos para el futuro?

Mis planes no son solo con mis bandas; porque tengo dos bandas; Guayaba y Duende. Mis bandas son propuestas musicales para poder mostrar mi arte. Pero yo como individuo, yo quiero crear una generación de nuevos músicos con otros valores y otras ideas. Musicos que puedan entender los diferentes lenguajes musicales que existen en otros lugares también. La gente no se da cuenta pero está cambiando la escena musical y va a seguir cambiando, porque aquí está pasando lo mismo. Los inmigrantes latinos tienen hijos, y estos hijos van a crecer, y va a pasar lo que pasó en Perú. Todo se está fusionando. Esa separación se está terminando. Estamos pasando a otra era donde todos estamos conectados.

También me gustaría tener una escuela de música; una escuela con énfasis en percusión, en ritmo. No hay una escuela que enseñe ritmo, no hay un ‘rhythm school’, no existe. Y allá tampoco realmente. Porque muchos de los elementos de percusión los aprenden en la calle. Es una de las formas de música que no está organizada. No existe; existen talleres, existen clínicas, pero nada mas. Me gustaría formar una escuela de percusión, es uno de mis sueños. Enseñarle a la gente como poder sacar ritmo a las cosas. Cómo aprender a entender la textura de la música. Cuando tú entiendes la textura de la música, y los colores de la música, tú puedes ponerle ritmo a lo que sea.

Y bueno, grabar mucho y seguir aprendiendo. Dejar muchas cosas; mucho legado. Compartir mucho lo que se. Seguir viviendo; sí. Y luchar por ser feliz. Todo el mundo lucha por ser feliz, y creo que es lo más importante; estar feliz con lo que haces. En la forma que sea. Lo que yo siento cuando estoy en un escenario, cuando estoy tocando, cuando estoy transmitiendo eso que yo siento a los demás, es, indescriptible. Es una energía rica e intensa. Te hace sentir en paz contigo mismo. Esa sensación, cuando estoy encima de un instrumento y estoy tocando, es la misma que cuando yo era un adolescente, un niño, eso no ha cambiado. Es increíble. Otras cosas cambian pero no eso. Es la sensación de tocar. Porque tú te sientes feliz cuando la gente disfruta eso que tienes. No hay arte que sea para uno solo, no hay. El arte está hecho para compartir. Entonces si no compartes tu arte, no eres artista.