INTERVIEW: Ahmed Anzaldua

 

Mexican pianist and conductor Ahmed Anzaldua has performed and studied in various countries across the world; as an active musician, he frequently performs both as a soloist and a conductor for orchestras and choirs. Currently based in the Twin Cities, this November 4th he will be participating in the closing concert of the Festival de las Calaveras by leading a community group in songs from the canto cardenche tradition.

 

We spoke to Ahmed in advance of the concert. Purchase tickets here

 

(Ines): When did you start playing music? What was your first instrument?
(Ahmed): Since I was a child I played trumpet in Mexico, and then piano. I have been a professional pianist all my life, and about 6 years ago I began conducting. Conducting orchestras and choirs is what I dedicate myself to now. I still play piano but now I’m more focused on conducting.


I understand that you are the director of Border CrosSing. What are the short and long-term plans for the organization?
Well look, in the short term we are presenting a series of concerts in the Parroquia de Nuestra Señora de Guadalupe. Our concert series is focused on historical music of Latin America with a special focus on what has happened in the last 500 years. Trying to bring it to life through the music. Long term, the idea is to try and bring new audiences and artists to the choral and classical music scene. I see concert presented by professional choirs and orchestras here in the city and many times I feel like there isn’t enough non-European music. So the idea is to attract attention, to create music programs that are more relevant, that make people want to go to the concerts, because classical music can be very relevant for the Hispanic and Latin American people. So long term, the idea is to create more opportunities for underrepresented people in the classical music area and to get larger ensembles, that are already established, to begin to present more music from the community.

 

Yes, that’s the idea. Little by little. And right now we are starting by creating musical programs that tell stories that are relevant; that when you go to a concert they tell you something about our history, or our culture. From our point of view, that is what is really needed. And for us it is very important that our concerts are in the Parroquia de Nuestra Señora de Guadalupe because it is very rare to have these types of concerts in that area. The concerts usually happen in other parts of the city, and I feel that it is important to go where the public is, and bring the music to the audience that you want to attract, and not expect them to magically come to downtown Minneapolis to see a concert. So we’re working on that, but that’s longer term. We just started; we just had our first concert in September, and we have the next concert on October 27, I mean, we’re really just getting started.

 

For the Festival de las Calaveras concert, I understand that you will be singing canto cardenche. Can you tell me a little about this genre of music?
Well, our concert on October 27 was based on the topic of death and mourning. It’s not really specifically about the day of the dead, it is more like the theme of the deceased. It deals with a lot of music that was written in the cathedrals of Mexico, that was presented in those days, around November. But in our concert, we have two songs from the cardenche tradition, from northern Mexico, that have never really been presented outside of Mexico. So, what we are going to do is that on November 4, the day of the festival’s concert, Border CrosSing will have a ‘canto comunitario’, a community sing, in which we meet and talk a little about where the music we are presenting comes from, what it’s about, and I will teach those who attend some of the songs and we will sing them together. And the people who are going to sing at the festival’s concert are precisely those who come to that community sing where we are going to meet. We hope that there will be about 100 people more or less.

 

Cardenche singing is a tradition from northern Mexico. There is a small town in the north of Durango, it is called Sapioriz, which in fact is very close to where I grew up. I am from Chihuahua, in northern Mexico, and it is called the Lagunera region, which includes the states of Durango, Chihuahua, and Coahuila, and in that region is where Cardenche singing originates. Canto cardenche is a type of song that is the only type of traditional music in Mexico that does not have instrumental accompaniment, there are only singers. It is group singing, choral singing. And it is the only one in all of Mexico, and it gets its name from a type of cactus, which comes from that region, that has thorns in the form of a hooks. So if you try and remove the thorn, it is very very painful, because it tears the skin and flesh. And for that reason it receives the name of cardenche song, because the lyrics of the songs are about death, or lost love, and are very sad and tragic. And when it comes to singing it, you sing almost screaming; it’s very impressive the first time you hear it. So, what we’re going to do is we’re going to talk a little about where this tradition comes from, who sings it originally, and then I’m going to teach the group two songs of that tradition, and we’re going to sing it all together. The event will be at Carlson School of Management, and we will meet there from 5:15 to 6:15, one hour, and we will all walk to Cedar to sing what we have learned.

 

SPANISH:

 

El pianista y director mexicano Ahmed Anzaldua se ha presentado y estudiado en varios países del mundo; como músico activo, frecuentemente da conciertos como solista y como director de orquestas y coros. Actualmente viviendo en los Twin Cities, este 4 de Noviembre Ahmed participara en el concierto de clausura del Festival de las Calaveras, donde liderará un canto comunitario de varias canciones en la tradición Mexicana de canto cardenche.


Hablamos con Ahmed previo al concierto. Compre boletos aqui

 

(Ines): Cuando empezaste a tocar música? Cuál fue tu primer instrumento?

(Ahmed): Yo desde pequeño toco trompeta en México, y luego piano. He sido pianista profesional toda mi vida, y hace unos 6 años empecé a dirigir. He dirigido orquesta y coros y a eso me dedico ahora más que nada. Todavía toco piano pero ahora estoy enfocado es en la dirección.

 

Entiendo que eres el director de Border CrosSing. Cuales son los planes a corto y a largo plazo para la organización?

Pues mira, a corto plazo estamos presentando una serie de conciertos en la Parroquia de Nuestra Señora de Guadalupe. Nuestra serie de conciertos está enfocada en música histórica de Latinoamérica y con un enfoque especial en lo que ha pasado en los últimos 500 años. Y tratar de llevarlo a las vida a través de la música. A largo plazo la idea es tratar de atraer nuevos artistas y audiencias a la música coral y la música clásica. Yo voy a conciertos de los coros profesionales aquí en la ciudad y las orquestas y muchas veces siento que no hay mucha música no-Europea. Entonces la idea es tratar de atraer, de crear programas de música que sean más relevantes, que hagan que la gente quiera ir a conciertos, porque la música clásica puede ser muy relevantes para la gente hispana y latinoamericana. Y a largo plazo la idea es crear más oportunidades para gente subrepresentada en la música clásica y también tratar de que los otros grupos, que están muy establecidos, empiecen a presentar más programas a partir de la comunidad.  

 

Si, esta es la idea. Y es muy poco a poco. Y ahorita estamos empezando por hacer programas musicales que cuentan historias que sean relevantes, que cuando vas a un concierto te digan algo sobre nuestra historia, o nuestra cultura. Desde nuestro punto de vista, eso es lo que realmente hace falta. Y para nosotros es muy importante que nuestros conciertos sean en la Parroquia de Nuestra Señora de Guadalupe porque es muy raro que en esa área se den conciertos y obras. Los conciertos suelen pasar en otras partes de la ciudad, y yo siento que es importante ir a donde está el público, y llevar la música al público que quieres atraer, no esperar que por arte de magia, ellos vengan a downtown Minneapolis a ver un concierto. Así que en eso estamos trabajando, pero eso es más a largo plazo. Acabamos de empezar, apenas tuvimos nuestro primer concierto en Septiembre, y tenemos el próximo concierto el 27 de Octubre, osea, estamos recién arrancando.

 

Para el concierto del Festival de Las Calaveras, entiendo que vas a estar usando canto cardenche. Puedes hablarme un poco sobre este género de música?

Bueno, en nuestro concierto el 27 de Octubre estuvo basado en la muerte y el luto. No es tanto especificamente el dia de los muertos, es más como el tema de los difuntos, de mucha música que fue escrita en las catedrales de México, que se presentaban en esos días, alrededor de Noviembre. Pero en nuestro concierto, tenemos dos canciones de la tradición cardenche, del norte de México, que realmente nunca se ha presentado fuera de México. Entonces, lo que vamos a hacer es que el 4 de Noviembre, el día del concierto del festival, Border CrosSing va a tener un ‘community sing’, un canto comunitario, en el que nos reunimos y platicamos un poco sobre de dónde viene la música que presentamos, en qué contexto se presentaba, y yo les enseñaré algunas de las canciones y las cantamos juntos. Y las personas que van a ir a cantar al concierto del festival, son precisamente todos los que vengan a ese canto comunitario donde nos vamos a reunir. Esperamos que sean unas 100 personas mas o menos.
El canto cardenche es una tradicion del norte de México. Hay un pueblito en el norte de Durango, se llama Sapioriz, que de hecho es muy cerca de donde yo crecí. Yo soy de Chihuahua, del norte de México, y se llama la región Lagunera, que abarca los estados de Durango, Chihuahua, y Coahuila, y en esa región es donde se origina el canto cardenche. Canto cardenche es un tipo de canto que es el único tipo de música tradicional de México que no lleva acompañamiento instrumental, que solo son cantantes. Es canto grupal, canto coral. Y es el único en todo México, y recibe su nombre de un tipo de cactus, que viene de esa región, que tiene espinas en forma de gancho. Entonces cuando se saca esa espina, es muy muy doloroso, porque desgarra la piel y la carne. Y por eso recibe el nombre de canto cardenche, porque toda la letra de todas las canciones, son de muerte, o de amor perdido; son muy tristes y trágicas. Y a la hora de cantarlo, se canta casi gritando; es muy impresionante la primera vez que uno lo oye. Entonces, lo que vamos a hacer es que vamos a platicar un poco sobre de dónde viene esta tradición, quienes la cantan originalmente, y luego yo les voy a enseñar dos canciones de esa tradición, y las vamos a cantar todos juntos. El evento será en Carlson School of Management, y nos vamos a reunir ahí de 5:15 a 6:15,  y después de esa hora vamos a irnos caminando todos al Cedar a cantar lo que aprendimos.

 

– Ines Guanchez