INTERVIEW: Palabristas Latin@ Wordslingers


Using the ‘power of the word’ to reach out into the community, los Palabristas are an award winning Minnesota-based collective of poets, spoken word artists, and writers of Chican@/Latin@ heritage. With members located throughout the country, they use their creative minds and fierce words to speak out about the experiences and challenges of underrepresented communities within the Twin Cities and beyond. Los Palabristas will be part of the closing concert for the Festival de Las Calaveras this November 4th at The Cedar, where they will perform their newly created poetry between the music.


We were able to speak to three members of the collective before the performance; Teresa Ortiz, Neri Díaz, y David Mendez. Purchase tickets here.


(Ines): How did the Palabristas get started?

Teresa: We just celebrated our quinceañera! We started 15 years ago; it was a group of people that was reading and writing poetry and performing poetry, spoken word. There were about 8 to 10 of us, and some of those people left, some of those people are still with us today, and some people joined us later. So, we have had several groups of people.


So what constitutes as a Palabrista?

Teresa: Well, we’re a collective, a Latino spoken word collective of artists, poets. If you want to be a Palabrista, you start coming to events and doing things with us, and you write and you’re Latinx. That’s pretty much the qualifications, right?

David: I’d say for the most part, yeah. Just have a passion for writing and wanting to share a story. A story of some sort or just kind of want to say something. And once you have that passion, we want to listen to it, hear about it, and see what we can do to help foster that growth. There is no initiation or anything like that, it’s just like you come hear us, and we’ll hear you too. That’s kind of how you start out.

Teresa: And participate, because you know, if you come once and never show up again, then it doesn’t count. So just participate, be part of it, be active in the group.


What are the short term and long term goals for the Palabristas?

Teresa: I can talk about the short term goals for this event, it’s to come up with a poem, each of us is writing a poem. And we have a general theme, that this year is going to be about resurrection. So that’s what we’re going to do. That’s the short term, that’s the closest. Long term we want to continue working as Palabristas. We’ve done two chat-books, and we’d like to do more. We’d like to do a video. But not everybody has been in those chat-books, so it would be good to have another one, so we can incorporate more people. Workshops maybe, we talked about that.

David: I think mostly it’s to keep the creativity going, so that people do workshops, or assist other writers to either publish or make their works get known in the mainstream. So in a way, not just a click of people that write, but people that actually publish writers and storytellers and consistently performing. So long term is just kind of being an active group.

Teresa: Yeah, we want to be part of what is happening, part of the movement, as you may want to call it. But also encourage young people, Latinos, to work on poetry and writing and performing.

Neri: Like Teresa said, our short term goal is working towards the event, but some of the long term goals we talked about is also getting together more often, maybe once or twice a month, just kind of encouraging and motivating ourselves to keep writing. Our writing is more about what’s going on in our community, what’s in the present and what’s happening. In a way, we tend to be the voice. In a way, we try to bring consciousness to not only our community and it’s members, but also the larger community.


I understand that you guys use the ‘power of the word’, how do you feel that ‘the power of the word’ has changed now that social media is the form of communication?

Teresa: Well, I think that you can use media to promote and to also disseminate the word, to make it bigger. I also think we all would agree that the power of the presence, presenting poetry is called spoken word because it’s not written. Most poetry in the past used to be like you’re alone writing your poetry, hoping that someone will read it. Maybe someone will read it, maybe not. But when you are doing spoken word, you are really giving that word to the community. That’s kind of the like any story telling as well, is telling the stories of what we see in the community, what we see here in Minneapolis, in Saint Paul, in our countries, in our neighborhoods. And then saying them outloud. So yeah, there is still a lot of social media, but it’s not going to stop the power of presenting the word out loud.

Neri: Definitely, I mean, what you said. Social media helps you stay connected and share the ideas. But I feel like I don’t use it a lot, I’m more like a person of persons. I need to be personal with people. And I think that’s what los Palabristas has done for me. It’s been a place, a voice, that personal connection, that personal relationship with them has given me the opportunity to do this kind of creative work. I agree with Teresa.

David: Overall, social media is a good networking tool. And that’s what it comes down to. The Twin Cities in general has a great network of poets and artists, and it’s probably one of the few that’s very interconnected. You know? Whether it’s through the Palabristas or other groups, we are not tied down by our ethnicity. We do work with other groups, other artists. And we utilize other resources throughout the cities. Social media can have its benefits, where we can network with artists, and build our community that’s pretty well known now. It’s kind of getting out there.


There’s been a lot of problems regarding hate speech recently, especially people not knowing how to address the hate speech since it’s technically protected. So for people out there who don’t know how to speak out in a country that they may feel doesn’t always support them, how can they find their own voice?

Neri: I think the first part is being involved. You just gotta get involved. And you can get involved in many different ways. There’s so many things happening now, locally and nationally and internationally. But if we speak local, there’s different events happening all the time and I think that’s where media comes in place. So a good example is an event that happened last Thursday; it was an event raising funds for Puerto Rico. I you want to get involved at level, if you don’t want to be a strong voice, you can just come and support our communities. There was another event on Saturday, also, where our community, especially the newcomers from Morelos, got together and did a Pozola in the garage. Most of the people you saw there were the community from Morelos that came to participate in the activity. And not just the people from Morelos, but people who found out through social media, came and supported that. That’s’ another way we can come and be part of that and create awareness about what’s going on over there and you’re connecting with people who have family over there. You can be a voice if you want to be a voice. And whatever tools you have, as a person, you have many tools. Having yourself, your personal self, that’s a tool. You’re presence, that’s another tool right there. Coming to events, like the Festival de Las Calaveras, you know, being there, you’re already showing your presence and showing that you want to be involved. So, whatever that may be, whatever desire you may have, in your heart, and how you want to be a part of what’s going on. You can be a part of it.

Teresa: I think that one of the powerful and exciting things that is happening in this community, is that it is a community. We are part of a community, like what Neri was saying, to be engaged and doing things. Whether it is in Puerto Rico or Mexico or with DACA, anything! The solidarity with Black Lives Matter, all of this is part of the community. And so the role of the poets is to speak to that, to not isolate yourself from all that energy that is happening all the time, but to speak about it and say ‘this is what is happening’. Because otherwise people don’t know. That’s also the power of social media. I mean, social media tells you what is happening, whether it is here or far away. But it’s not the same thing to see it in on a screen, in your phone, than to actually participate. It’s very different. I think that in times that are difficult, like right now, particularly in times that are difficult like right now, it’s even more important that we do participate and that we are part of this community.

David: Overall, the hate speech and the racism, it’s always been there. And truth of matter is, you know, often times we forget the source of it. So coming off from what Neri and Teresa said, we have a community, but at the same time it’s good to understand the fact that you’re not isolated. There are safe spaces, there are also gatherings. That’s why we do these gatherings as well, it’s kind of a way to say, ok, yeah, we’ve been through a collective trauma, but we also have a collective of support and healing. So I guess to understand that, it’s like other things, you have to step out. And to understand that we’re not exclusive to these struggles whether it be Latinos or Somali or Hmong, and really, it’s about us looking at each other and reaching across and saying ‘ok, I see you, let’s see what we can do with this. How can we get better? How can we heal, how do we not find ourselves alone in these situations.’ So a lot of times it’s about not being afraid to step away, step out and say ‘I need something’ or seek out and connect. Because it may not go away soon, but that’s why we have to look out for each other in a way that there’s always that sense of ‘communidad’. It’s in our nature, we always look out for other people, we have to look out for other people, because you often find that you have so much more common ground that way. And this is nothing new; our people have been through difficult times, difficult leaders, it always seems like there’s a lot against them. But in that vein, it also forces us to be more active, what do we do in this turn? So overall, I think when more people are going to step out and be more bold in their racism, I think just as many people are going to step out and say ‘I’m going to resist, I’m going to fight back, I’m going to say something’. So it goes both ways, and it’s kind of like a wave. These things come in waves throughout time, and things go up and down. You just gotta learn to swim and step out.

Teresa: I wanted to say a little bit about what we are going to do at the Cedar. This is the fourth time that we have participated as a group in el Festival de Las Calaveras, but it is the third time at the Cedar. And every year we have been talking about community. We’ve been wanting to do more of a community thing, that it’s not just about Dia de los Muertos, but really about the community. So the first year we talked about the actual members of the community that had passed away and that were very close to us. The next year we spoke about natives in the Americas and how they have survived and resisted. And this year we want to do something that is about what I call ‘resurrection’, but what I mean by that is kind of a response to everything that has been happening in Puerto Rico, in Mexico, even in Las Vegas, both natural disasters that are man-caused, policy caused, and people killing people. It’s the power that we have to be strong, to say here we are, we are a community and we are going to overcome and we are going to do better. So the poetry that we are working on is going to be about that.

Neri: And kind of as closing words, I just wanted to say that art is so important. Art is a way of healing, for myself and for the community. So I invite people to explore their own artists within themselves, because it’s a beautiful thing.




Los Palabristas son un colectivo de poetas, artistas de la palabra hablada y escritores con sede en Minnesota de herencia Chican@/Latin@. Con miembros localizados en todo el país, usan sus mentes creativas y voces feroces para hablar sobre las experiencias y desafíos de comunidades poco representadas dentro de las Twin Cities y otros estados. Los Palabristas formarán parte del concierto de clausura del Festival de Las Calaveras de este 4 de Noviembre en The Cedar, donde interpretarán su poesía recién creada entre actuaciones.

Pudimos hablar con tres miembros del colectivo antes del espectáculo; Teresa Ortiz, Neri Díaz y David Mendez. Compre boletos aqui


(Ines): ¿Cómo comenzaron los palabristas?

Teresa: ¡Acabamos de celebrar nuestra quinceañera! Comenzamos hace 15 años; era un grupo de personas que estaba leyendo y escribiendo poesía y realizando poesía, palabra hablada. Había alrededor de 8 a 10 de nosotros, y algunas de esas personas se fueron, algunas de esas personas todavía están con nosotros hoy, y algunas personas se unieron al grupo más tarde. Entonces, hemos tenido varios grupos de personas.

Entonces, ¿qué constituye un Palabrista?

Teresa: Bueno, somos un colectivo, un colectivo de de artistas y poetas de palabra hablada Latina. Si quieres ser un Palabrista, empiezas por venir a eventos con nosotros, y empiezas a escribir y eres Latin@. Eso es más o menos las calificaciones, ¿verdad?

David: Diría que en su mayor parte, sí. Tienes que tener una pasión por escribir y querer compartir una historia. Una historia de algún tipo o simplemente algo así como querer decir algo. Y una vez que tengas esa pasión, queremos escucharla y ver qué podemos hacer para ayudarte a fomentar ese crecimiento. No hay una iniciación ni nada de eso, simplemente vienes a escucharnos, y también te escucharemos. Así es como comienzas.
Teresa: Y participa, porque sabes, si vienes una vez y nunca vuelves a aparecer, entonces no cuenta. Así que solo participa, sé parte de ello, sé activo en el grupo.


¿Cuáles son los objetivos a corto y largo plazo para los palabristas?

Teresa: Puedo hablar sobre los objetivos a corto plazo para este evento: es crear un poema. Cada uno de nosotros está escribiendo un poema. Y tenemos un tema general, que este año va a ser sobre la resurrección. Entonces eso es lo que vamos a hacer. Ese es el corto plazo, eso es lo más cercano. A largo plazo, queremos seguir trabajando como Palabristas. Hemos hecho dos chat-books y nos gustaría hacer más. Nos gustaría hacer un video. Pero no todos han estado en los chat-books, por lo que sería bueno tener otro, para que podamos incorporar a más personas. Talleres tal vez, también hemos hablamos sobre eso.

David: Creo que la meta principal es para mantener la creatividad, para que la gente haga talleres o ayude a otros escritores a publicar o dar a conocer sus trabajos en el mainstream. Entonces, de alguna manera, no solo es un clic de personas que escriben, sino personas que realmente publican escritores y narradores y presentándose constantemente. Así que a largo plazo es tratar de ser ser un grupo más activo.

Teresa: Sí, queremos ser parte de lo que está sucediendo, parte del movimiento, como quieras llamarlo. Pero también animar a los jóvenes, los Latinos, a crear poesía y escribir y presentar sus creaciones.

Neri: Como dijo Teresa, nuestra meta a corto plazo es trabajar hacia el evento, pero algunos de los objetivos a largo plazo de los que hablamos es reunirnos más a menudo, tal vez una o dos veces al mes, como un estímulo y motivación para seguir escribiendo. Nuestra escritura se concentra más sobre lo que sucede en nuestra comunidad, lo que hay en el presente y lo que está sucediendo. En cierto modo, tendemos a ser la voz. En cierto modo, tratamos de concienciar no solo a nuestra comunidad y sus miembros, sino también a la comunidad más general.


Entiendo que ustedes usan el ‘poder de la palabra’, ¿cómo sienten que el poder de la palabra ha cambiado ahora que las redes sociales son tan prevalentes?

Teresa: Bueno, creo que puedes usar los medios para promocionar y difundir la palabra, para hacerla más grande. También creo que todos estaríamos de acuerdo en que el poder de la presencia, la presentación de la poesía se llama palabra hablada porque no está escrita. La mayoría de la poesía en el pasado solía ser como si estuvieras solo escribiendo tu poesía, esperando que alguien la lea. Quizás alguien lo lea, tal vez no. Pero cuando estás hablando, estás dando esa palabra a la comunidad. Eso es algo así como contar historias, contar las historias de lo que vemos en la comunidad, lo que vemos aquí en Minneapolis, en Saint Paul, en nuestros países, en nuestros vecindarios. Y luego decirlos en voz alta. Así que sí, todavía hay muchas redes sociales, pero no va a detener el poder la palabra en voz alta.

Neri: Definitivamente. Las redes sociales te ayudan a mantenerte conectado y a compartir las ideas. Pero siento que no lo uso mucho, soy más como una persona de personas. Necesito ser personal con las personas. Y creo que eso es lo que los Palabristas han hecho por mí. Ha sido un lugar, una voz, esa conexión personal, esa relación personal con ellos me ha dado la oportunidad de hacer este tipo de trabajo creativo. Estoy de acuerdo con Teresa.

David: En general, las redes sociales son una buena herramienta para crear redes personales. Y eso es a lo que se reduce. Las Twin Cities en general tienen una gran red de poetas y artistas, y es probablemente una de las pocas que está muy interconectada. ¿Ya sabes? Ya sea a través de los Palabristas u otros grupos, no estamos atados por nuestra etnia. Trabajamos con otros grupos, otros artistas. Y utilizamos otros recursos dentro de las ciudades. Las redes sociales pueden tener sus beneficios, donde podemos establecer redes con artistas y construir nuestra comunidad que ahora es bastante conocida. Es una forma de exponerte al mundo.


Recientemente ha habido muchos problemas con respecto al ‘hate speech’, especialmente las personas que no saben cómo reaccionar a él, ya que está técnicamente protegido por la ley. Entonces, para las personas que no saben cómo hacerse oír en un país lleno de tanta incertidumbre, ¿cómo pueden encontrar su propia voz?

Neri: Creo que lo primero es involucrarse. Solo tienes que involucrarte. Y puedes involucrarte de muchas maneras diferentes. Hay tantas cosas sucediendo ahora, a nivel local, nacional e internacional. Pero si hablamos a nivel local, hay diferentes eventos sucediendo todo el tiempo y creo que es ahí donde los medios sociales se ponen en marcha. Un buen ejemplo es un evento que ocurrió el Jueves pasado; fue un evento recaudando fondos para Puerto Rico. Si quieres involucrarte a ese nivel, si no quieres ser una voz fuerte, puedes venir y apoyar a nuestras comunidades. Hubo otro evento el Sábado, también, donde nuestra comunidad, especialmente los recién llegados de Morelos, se reunieron e hicieron un Pozola en el garaje. La mayoría de las personas que estaban allí eran de la comunidad de Morelos, que vino a participar en la actividad. Y no solo la gente de Morelos, sino las personas que se enteraron a través de las redes sociales, vinieron y apoyaron eso. Esa es otra forma en que podemos contribuir y crear conciencia sobre lo que sucede allí y te estás conectando con personas que tienen familia allí. Puedes ser una voz si quieres ser una voz. Y cualquiera sea la herramienta que tengas; como persona, tienes muchas herramientas. Tenerse a sí mismo, tu ser personal, es una herramienta. Tu presencia, esa es otra herramienta. Al venir a eventos, como el Festival de Las Calaveras, solo estando allí, ya estás mostrando tu presencia y demostrando que quieres involucrarte. Entonces, sea lo que sea, cualquier deseo que puedas tener, en tu corazón, y cómo quieres ser parte de lo que está sucediendo. Tú puedes ser parte de eso.

Teresa: Creo que una de las cosas más poderosas y emocionantes que está sucediendo en esta comunidad es que es una comunidad. Somos parte de una comunidad, como Neri estaba diciendo, para comprometernos y hacer cosas. Ya sea en Puerto Rico o México o con DACA, ¡cualquier cosa! La solidaridad con Black Lives Matter, todo esto es parte de la comunidad. Y entonces, la responsabilidad de los poetas es hablar de eso, no aislarse de toda esa energía que está sucediendo todo el tiempo, sino hablar de ello y decir ‘esto es lo que está sucediendo’. Porque de lo contrario la gente no sabe. Ese es también el poder de las redes sociales. Quiero decir, las redes sociales te dicen lo que está sucediendo, ya sea aquí o muy lejos. Pero no es lo mismo verlo en una pantalla, en tu teléfono, que participar realmente. Es muy diferente. Creo que en momentos difíciles, como ahora, especialmente en tiempos difíciles como ahora, es incluso más importante que participemos y que formemos parte de esta comunidad.

David: En general, el ‘hate speech’ y el racismo, siempre han estado ahí. Y la verdad es que muchas veces olvidamos de dónde viene. Entonces, continuando lo que dijeron Neri y Teresa, tenemos una comunidad, pero al mismo tiempo es bueno entender el hecho de que no estás aislado. Hay espacios seguros, también hay reuniones. Es por eso que hacemos estas reuniones también, es una especie de manera de decir, está bien, sí, hemos pasado por un trauma colectivo, pero también tenemos un colectivo de apoyo y curación. Así que supongo que para entender eso, es como otras cosas, tienes que salir. Y para entender que no somos exclusivos en estas luchas, ya sean Latinos o Somalíes o Hmong, y realmente, se trata de que nos miremos y nos acerquemos y  digamos ‘si, te veo, veamos qué podemos hacer con esto. ¿Cómo podemos mejorar? ¿Cómo podemos sanar, cómo hacemos para no encontramos solos en estas situaciones? “Muchas veces se trata de no tener miedo de alejarse, salir y decir ‘Necesito algo’ o buscar y conectarse. Porque puede que no desaparezca pronto, pero siempre hay que cuidarse mutuamente de manera que siempre haya ese sentido de “comunidad”. Esta en nuestra naturaleza, siempre buscamos a otras personas, tenemos que cuidar a otras personas, porque a menudo descubres que tienes mucho más en común de esa manera. Y esto no es nada nuevo; nuestra gente ha pasado por tiempos difíciles, líderes difíciles, siempre parece que hay mucho en contra de ellos. Pero en ese sentido, también nos obliga a ser más activos, ¿qué hacemos esta vez? Entonces, en general, creo que cuando las personas salgan y sean más ruidosos con su racismo, creo que más personas van a salir y decir ‘Voy a resistir, voy a defenderme. Voy a decir algo ‘. Entonces va en ambos sentidos, y es como una especie de ola. Estas cosas vienen en oleadas a lo largo del tiempo, y las cosas suben y bajan. Solo tienes que aprender a nadar y salir.

Teresa: Quería hablar un poco sobre lo que vamos a hacer en el Cedar. Esta es la cuarta vez que participamos como grupo en el Festival de Las Calaveras, pero es la tercera vez en el Cedar. Y cada año hemos estado hablando sobre la comunidad. Hemos querido hacer más sobre la comunidad, que no se trata solo del Dia de los Muertos, sino realmente de la comunidad. Así que el primer año hablamos sobre los miembros reales de la comunidad que habían fallecido y que eran muy cercanos a nosotros. El próximo año hablamos sobre los nativos de las Américas y cómo sobrevivieron y se resistieron. Y este año queremos hacer algo que sea sobre lo que llamo ‘resurrección’, pero lo que quiero decir con eso es como una respuesta a todo lo que ha estado sucediendo en Puerto Rico, en México, incluso en Las Vegas, ambos desastres naturales causados ​​por el hombre, y personas matando otras personas. Es el poder que tenemos para ser fuertes, para decir que aquí estamos, somos una comunidad y vamos a superarlo y vamos a hacerlo mejor. Entonces la poesía en la que estamos trabajando va a ser sobre eso.

Neri: Y como palabras finales, solo quería decir que el arte es tan importante. El arte es una forma de curación, para mí y para la comunidad. Así que invito a la gente a explorar a sus propios artistas dentro de sí mismos, porque es algo hermoso.

– Ines Guanchez